फ़र्न ली "पीची" केल्मेयर मियामी विश्वविद्यालय की महिला टेनिस टीम की सर्वश्रेष्ठ खिलाड़ी थीं। 1964 में, पुरुषों की टीम के साथ नियमित रूप से अभ्यास करने के चार साल बाद, मुख्य कोच डेल लुईस ने अकल्पनीय किया: अपने सीनियर सीज़न के अंत के करीब, उन्होंने केल्मेयर को पुरुषों के रोस्टर पर रखा।

यह दक्षिण अफ्रीका के नंबर 1 खिलाड़ी रॉडनी मैंडेलस्टम के साथ अच्छा नहीं रहा।

"नंबर 1 खिलाड़ी ने मेरा विरोध किया, एक महिला के रूप में एक पुरुष टीम में खेल रही थी," केल्मेयर ने इस महीने की शुरुआत में कहा, "उन्होंने सोचा कि एक पुरुष खिलाड़ी के लिए एक महिला से हारना अपमानजनक होगा। इसलिए यह एक विवादास्पद बात बन गई।"

फिर भी, केल्मेयर 28 अप्रैल को फ्लोरिडा राज्य के खिलाफ लाइनअप में थे। उसने डॉन मोंक को 6-1, 1-6, 6-1 से हारते हुए तीन सेटों में धकेल दिया, लेकिन तीन सेटों में व्हीलिंग, वेस्ट वर्जीनिया के बचपन के दोस्त जॉन सैंट्रोक के साथ अपना युगल मैच जीता। वह एक डिवीजन I पुरुष कॉलेज टेनिस टीम के लिए खेलने वाली पहली महिला बनीं - लेकिन वह कई फर्स्ट में से केवल पहली थी।

आज, केल्मेयर खुद को इंडियन रॉक्स बीच, फ़्लोरिडा में कुछ दुर्लभ खाली समय का आनंद लेते हुए पाता है, जो सेंट पीटर्सबर्ग में होलोजिक डब्ल्यूटीए टूर मुख्यालय से बहुत दूर नहीं है। वह 1973 में WTA की पहली पूर्णकालिक कर्मचारी थीं - पहली वर्जीनिया स्लिम्स चैंपियनशिप को रेफरी करने के बाद उन्हें टूर डायरेक्टर नियुक्त किया गया था - और अभी हाल ही में 48 साल की दौड़ पूरी की।

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शीर्षक IX के साथ, अमेरिकी महिला और पुरुष एथलीटों के लिए समान भागीदारी को अनिवार्य करने वाला ऐतिहासिक कानून, इस महीने 50 साल का हो गया है, यह बोर्ड भर में महिला एथलेटिक्स में केल्मेयर के योगदान को फिर से देखने लायक है। 1973 का मुकदमा जो उसने प्रेरित किया वह शीर्षक IX के इरादे को वास्तविकता बनाने में सबसे महत्वपूर्ण कारकों में से एक था।

मियामी में एक सफल करियर के बाद - महिलाओं के लिए कोई पेशेवर टेनिस विकल्प नहीं होने के बाद - उन्होंने फ्लोरिडा के बोका रैटन में कैथोलिक जूनियर कॉलेज मैरीमाउंट कॉलेज में शारीरिक शिक्षा निदेशक के रूप में नौकरी की। कोई कार्यक्रम नहीं होने के कारण, केल्मेयर ने एक विश्वसनीय विभाग बनाने के लिए अपने महत्वपूर्ण संपर्कों का लाभ उठाया। इसका एक बड़ा हिस्सा मामूली छात्रवृत्ति के लिए धन जुटाना और टेनिस खिलाड़ियों की भर्ती करना शामिल था। स्वीकार करने वाले पहले प्रमुख खिलाड़ियों में से एक जेन "पीचिस" बार्टकोविज़ (कोई संबंध नहीं) थे, जो वर्जीनिया स्लिम्स सर्किट के उद्घाटन पर खेले जाने वाले प्रसिद्ध "ओरिजिनल 9" में से एक बन गए। केल्मेयर को याद नहीं है कि छात्रवृत्ति कितनी थी, लेकिन स्वेच्छा से उनका वेतन लगभग $ 5,000 था - "इसलिए वे ज्यादा नहीं हो सकते थे।"

मैरीमाउंट ने राज्य जूनियर कॉलेज चैंपियनशिप जीती, लेकिन एक बार-बार होने वाली समस्या थी। 1972 में एक दिन टेनिस के बाद बियर के बारे में, उन्होंने उस समय एक शीर्ष पुरुष खिलाड़ी टेड हैनलाइन को स्थिति के बारे में बताया।

केल्मेयर ने कहा, "मैंने सिर्फ इस बारे में टिप्पणी की कि यह कितना अपमानजनक था कि हम सीज़न में जा रहे थे, लेकिन हमें मैच हारना होगा - भले ही हम जीते।" "और यह सिर्फ टेनिस नहीं था। हमारे पास तैराकी और अन्य खेल भी थे जिन्हें अपने मैचों को छोड़ना होगा क्योंकि हमने छात्रवृत्ति दी थी। मेरे लिए इसका कोई मतलब नहीं था।"

ऐसा इसलिए था क्योंकि शासी निकाय - एसोसिएशन फॉर इंटरस्कोलास्टिक एथलेटिक्स फॉर वीमेन (AIAW) - ने छात्रवृत्ति को मना किया था। फ़ोर्ट लॉडरडेल के वकील, हैनलाइन को दिलचस्पी थी। उन्होंने गेंद को उठाया और नि:शुल्क उसके साथ भागे। केल्मेयर, जिन्हें अपने कम उम्र के खिलाड़ियों से हस्ताक्षरित अनुमति पर्ची प्राप्त करनी थी, ने ब्रोवार्ड कम्युनिटी कॉलेज को लाने में मदद की, जो मुकदमे के दायरे के लिए आवश्यक एक सार्वजनिक संस्थान है। यह आज के मानकों से सरल और स्पष्ट लगता है, लेकिन वे केवल महिला एथलीटों के लिए कॉलेज छात्रवृत्ति प्रदान करने की क्षमता मांग रहे थे, जैसा कि पुरुषों के पास वर्षों से था।

केल्मेयर ने डब्ल्यूटीए के लिए जनवरी, 1973 में मैरीमाउंट छोड़ दिया, लेकिन एक महीने बाद, 14 फरवरी, वेलेंटाइन डे पर, हैनलाइन ने यह कहने के लिए फोन किया कि वे जीत गए हैं। वादी ने तर्क को स्वीकार करते हुए वापस ले लिया था। आखिरकार, यह एआईएडब्ल्यू के विघटन की ओर ले जाएगा, और महिलाओं के एथलेटिक्स के राष्ट्रीय कॉलेजिएट एथलेटिक एसोसिएशन के प्रायोजन की शुरुआत होगी।

अंतर्राष्ट्रीय टेनिस हॉल ऑफ़ फ़ेम द्वारा फोटो

और महिलाओं के लिए एथलेटिक छात्रवृत्ति।

"मुझे नहीं पता था कि उस समय यह कितना दूरगामी था," केल्मेयर ने कहा। “मैं दौरे में ही डूबा हुआ था। मैं वर्जीनिया स्लिम्स सर्किट पर वन-मैन शो था। इसलिए मैं 24-7 में व्यस्त था - इसने मुझ पर बहुत अच्छा प्रभाव नहीं डाला।

"यह कुछ समय बाद ही था जब मुझे महिलाओं से धन्यवाद नोट्स या कॉल मिले, जिन्होंने कहा, 'अरे, देखो। अगर मुझे एथलेटिक स्कॉलरशिप नहीं मिली होती तो मैं कॉलेज नहीं जा सकता था।' किसी के जीवन में बदलाव लाना आपको बहुत अच्छा महसूस कराता है।"

डेनिएल कोलिन्स, एक शीर्ष 10 खिलाड़ी, और एस्ट्रा शर्मा दो वर्तमान खिलाड़ी हैं, जिन्हें क्रमशः वर्जीनिया विश्वविद्यालय और वेंडरबिल्ट विश्वविद्यालय में कॉलेज छात्रवृत्ति से लाभ हुआ। उस महत्वपूर्ण समर्थन के बिना, कोलिन्स ने कहा, वह पेशेवर टेनिस नहीं खेल सकती है।

अंतर्राष्ट्रीय टेनिस हॉल ऑफ़ फ़ेम द्वारा फोटो

"मैं ईमानदारी से इसका हिस्सा बनने का सौभाग्य महसूस करता हूं," केल्मेयर ने कहा। "मुझे लगता है कि यह एक ऐसा समय था जिसका वास्तव में बहुत लंबे समय के बाद परिणाम हुआ, और लोगों के जीवन में एक वास्तविक अंतर आया।

"यदि आप कुछ करना चाहते हैं, तो आप कर सकते हैं। आप अपने बच्चों को ऐसे ही पालें। हम आज छोटी लड़कियों को फुटबॉल और बेसबॉल खेलते हुए देखते हैं - इससे कोई फर्क नहीं पड़ता, है ना? यह कहने के लिए कि अब से 50 साल बाद क्या होने जा रहा है, मुझे नहीं पता। यह बस बढ़ने वाला है, यह पक्का है।"